Une nouvelle planète à côté ?

Champ d

Alpha Centauri est le système stellaire le plus proche de notre soleil. L'image en médaillon montre les deux étoiles primaires, A et B (une troisième étoile, Proxima, se trouve à une certaine distance). Une nouvelle étude montre qu'une planète pourrait se trouver dans la zone habitable d'Alpha Centauri A. Images via Zdenek Bardon etNasa/ CXC/ Univ. du Colorado/T. Ayres et al.


Les astronomes ont imagéquelque choseprès de l'étoile Alpha Centauri A, dans le système stellaire à côté de notre soleil, à seulement 4,4Années lumièreune façon. Est-ce un astéroïde, ou de la poussière, ou un problème d'image, ou…une planète? S'il s'agit d'une planète, c'est la première planète connue à être directement imagée dans la zone habitable d'une étoile, la région d'un système stellaire dans laquelle de l'eau liquide peut exister et donc dans laquelle la vie telle que nous la connaissons pourrait se produire.

L'équipe d'astronomes appelle l'objet qu'ils ont imagé un 'candidat de planète'. Cette équipe fait partie de l'expérience Near Earths in the Alpha Centauri Region (NEAR), avec pour objectif spécifique d'imager des planètes de faible masse (terrestres) dans les zones habitables des étoiles. Le groupe a fait les observations en mai et juin 2019 etles a signalés dans le journalCommunication Naturele 10 février 2021.


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Parce qu'il est si relativement proche (seulement 26 000 milliards de miles, ou 42 000 milliards de km), Alpha Centauri A est une cible logique pour la recherche. Alpha Centauri A est l'une des deux grandes étoiles de ce système, et les deux étoiles - A et B - orbitent l'une autour de l'autre sur une orbite approximativement de la taille de Saturne. Les étoiles sont similaires en taille et en température à notre soleil. La zone habitable, où l'eau liquide est possible, sera à une distance similaire à celle de la zone habitable de la Terre.

Les astronomes ont utilisé le Very Large Telescope au Chili pour rechercher des planètes dans lemoyen infrarougegamme de laspectre électromagnétique. Les planètes tempérées similaires à la Terre brillent le plus dans cette longueur d'onde. Mais l'imagerie était toujours difficile, car à 4,4 années-lumière, n'importe quelle planète dans la zone habitable d'Alpha Centauri A ne serait qu'à 1seconde d'arcde son étoile d'origine. L'équipe a donc compilé 100 heures d'observation pour obtenir l'image la plus sensible jamais prise de la zone habitable du système stellaire Alpha Centauri.

Avec cette amélioration remarquable des capacités d'imagerie, l'équipe pense pouvoir détecter des planètes de la taille de Neptune dans la zone habitable de l'étoile. L'objectif des astronomes était de voir si les planètes autour des zones habitables des étoilespourraitêtre imagé directement, et maintenant ils ont peut-être déjà trouvé leur première preuve d'un.




Deux images avec des cercles blancs et des taches sur fond bleu et des étiquettes de texte.

Dans l'image b à droite - une image agrandie de a à gauche - le cercle blanc en pointillés représente le bord intérieur de la zone habitable. La zone lumineuse étiquetée C1 est la planète candidate. Image viaCommunication Nature/ À PROXIMITÉ.

Le point de lumière qu'ils ont détecté est entre la taille de Neptune et Saturne et se situe à environ 1unité astronomique, ou la distance entre la Terre et le soleil, loin de sa propre étoile. Les astronomes savent que la planète candidate pourrait s'avérer être quelque chose d'aussi simple qu'un défaut ou un artefact dans les données, mais ils sont excités à l'idée qu'ils en aient peut-être trouvé un dans leur test pour voir si cela pouvait même être fait. Ils espèrent également pouvoir bientôt imager des planètes plus petites, plus proches de la taille de la Terre.

Membre de l'équipeKévin Wagnerde l'Université de l'Arizona a publié la vidéo ci-dessous, qui résume les ambitions de l'expérience NEAR et les méthodes utilisées pour trouver la planète candidate.


Leurs découvertes devront être confirmées avant que toute proclamation définitive d'une nouvelle planète puisse être faite.

Au moins 50 planètes autour d'autres étoiles ont été imagées directement, mais aucune dans cette zone habitable « Boucle d'or » proche (mais pas trop) de son étoile d'origine. Le même télescope utilisé dans cette étude a également permis detoute première image d'une exoplanèteen 2004, lorsqu'un point a été aperçu autour d'unnaine brune. L'année dernière, le télescope a repéré letout premier système multiplanétaire autour d'une étoile.

Jusqu'à présent, l'imagerie directe fonctionnait mieux pour les planètes très éloignées de leurs étoiles mères. Il a également été plus facile de voir des planètes qui ne passent pas devant ou derrière l'étoile de notre point de vue. La nouvelle méthode d'imagerie dans l'infrarouge moyen pourrait changer cela et ouvrir de nouvelles voies pour trouver des planètes qui pourraient abriter de l'eau et de la vie.

Bottom line: Les astronomes ont peut-être directement imagé la toute première planète dans la zone habitable d'une étoile. L'étoile est Alpha Centauri A, à seulement 4,4 années-lumière, dans le système stellaire le plus proche de notre soleil.


Source : Imagerie des planètes de faible masse dans la zone habitable d'Alpha Centauri