Plus de preuves que l'océan d'Europe est habitable

Terrain de couleur claire avec de nombreuses fissures et stries brunes.

Europa a de nombreuses fissures dans sa surface autrement lisse. Beaucoup pensent que les fissures sont le résultat de la montée et de la descente des marées dans un océan mondial sous la surface glacée d'Europe. Une nouvelle étude ajoute à la preuve que cet océan souterrain peut être habitable. Image viaNASA/ JPL-Caltech/ Institut SETI.


Y a-t-il de la vie sur la lune océanique de JupiterL'Europe ? Cette lune fascine les passionnés de l'espace depuis des décennies, depuis que les scientifiques ont déterminé qu'il existe un océan d'eau mondial sous la croûte extérieure glacée de la lune. La semaine dernière (24 juin 2020), des scientifiques de la NASAannoncéde nouvelles recherches qui soutiennent l'idée que l'océan d'Europe est habitable. Ils ont dit que cet océan souterrain est probablement similaire à bien des égards aux océans en plein air sur Terre.

Les résultats fascinants ont été présentés auConférence Goldschmidt(virtuel cette année à cause du Covid-19). Le résumé associé estdisponiblesur le site de la conférence. Ce sont des résultats préliminaires, et pas encore évalués par des pairs.


Premièrement, les résultats confirment ce que les scientifiques avaient prédit sur la composition de l'océan, en tant que planétologue et chercheur principalMohit Melwani Daswaniexpliqué dans undéclaration:

Nous avons pu modéliser la composition et les propriétés physiques du noyau, de la couche de silicate et de l'océan. Nous constatons que différents minéraux perdent de l'eau et des substances volatiles à différentes profondeurs et températures. Nous avons additionné ces substances volatiles qui auraient été perdues de l'intérieur et avons constaté qu'elles correspondent à la masse prédite de l'océan actuel, ce qui signifie qu'elles sont probablement présentes dans l'océan.

Couches d

Une vue illustrative en coupe de l'océan souterrain d'Europe. Image via NASA/ JPL-Caltech/Sci-Nouvelles.

Pour arriver à cette conclusion, les chercheurs ont modélisé des réservoirs géochimiques à l'intérieur d'Europe en utilisant les données de l'ancienGaliléemission. Les résultats sont significatifs car ils montrent que des océans comme celui d'Europe peuvent être formés parmétamorphisme, c'est-à-dire par un changement de minéraux ou un arrangement distinct de minéraux (un changement dans ce que les géologues appellenttexture) dans des roches préexistantes (protolithes) sans que le protolithe ne se fonde en magma liquide.




Sur Europa, l'échauffement et l'augmentation de la pression provoqués pardésintégration radioactiveou plus tardmouvement des marées sous la surface, aurait causé une dégradation des minéraux contenant de l'eau. L'eau piégée serait libérée et l'océan souterrain d'Europe naîtrait.

Et l'habitabilité alors ?

L'étude a également révélé que l'océan d'Europe aurait été légèrement acide au début, avec des concentrations élevées de dioxyde de carbone, de calcium et de sulfate. Mais avec le temps, il est devenuchlorure-riche, ressemblant aux océans de la Terre (l'eau de mer sur Terre contient 1,94 % de chlorure). Selon Daswani :

En effet on pensait que cet océan pouvait encore être plutôt sulfurique, mais nos simulations, couplées aux données de laLe télescope spatial Hubble, montrant du chlorure à la surface d'Europe, suggère que l'eau est très probablement devenue riche en chlorure. En d'autres termes, sa composition est devenue davantage celle des océans sur Terre. Nous pensons que cet océan pourrait être tout à fait habitable à vie.


Europa est l'une de nos meilleures chances de trouver la vie dans notre propre système solaire. de la NASATondeuse EuropeLa mission sera lancée dans les prochaines années, et notre travail vise donc à préparer la mission, qui étudiera l'habitabilité d'Europe. Nos modèles nous amènent à penser que les océans d'autres lunes, comme la voisine d'EuropeGanymède, et la lune de SaturneTitan, peut également avoir été formé par des processus similaires.

Cependant, nous devons encore comprendre plusieurs points, tels que la façon dont les fluides migrent à travers l'intérieur rocheux d'Europe.

Panache en forme de geyser sur un terrain glacé avec une grande planète et un soleil lointain dans le ciel.

Bien que cela ne soit pas encore prouvé, il existe de plus en plus de preuves de panaches de vapeur d'eau sur Europe, similaires à ceux de la lune de Saturne Encelade (concept de l'artiste). Image via ASA/ ESA/ K. Retherford/ SwRI/Science.

Une autre possibilité intéressante est que les évents volcaniques sur le fond marin de l'océan d'Europe pourraient avoir contribué au processus de richesse en chlorure de l'eau. Ce serait excitant, car de tels évents sur Terre fournissent de la chaleur et des nutriments à ungrande variété de viedans les océans profonds de notre monde.


Le vaisseau spatial Cassini a déjà trouvé des preuves de tels évents sur le fond marin de la lune de SaturneEncelade, qui a également un océan global sous sa croûte glacée.

Ces sources d'énergie ou d'autres seraient nécessaires pour que la vie évolue et prospère dans un océan souterrain : un environnement sombre et sans soleil. CommeSteve Mojzsis, professeur de géologie à l'Université du Colorado Boulder, a noté :

Une question de longue date sur la question de savoir si un monde «océanique masqué» comme Europe pourrait être habitable se résume à savoir s'il peut soutenir un flux deélectronsqui pourrait fournir l'énergie nécessaire à la vie. Ce qui reste incertain, c'est si de telles lunes glacées pourraient jamais générer suffisamment de chaleur pour faire fondre la roche ; certes, une chimie intéressante a lieu dans ces corps, mais quel flux fiable d'électrons pourrait être utilisé par la vie extraterrestre pour s'alimenter dans les profondeurs froides et sombres ?

Un aspect clé qui rend un monde « habitable » est une capacité intrinsèque à maintenir ces substances chimiquesdéséquilibres. On peut soutenir que les lunes glacées n'ont pas cette capacité, cela doit donc être testé lors de toute future mission en Europe.

Sphère illuminée de couleur blanche recouverte de nombreuses fines stries brunes, sur fond noir.

Europa, la lune océanique de Jupiter, vue par la sonde Galileo. Cette image est une combinaison d'images de 1995 et 1998. Image via la NASA/JPL-Caltech/ Institut SETI.

Les résultats de la nouvelle étude sont alléchants, mais il reste encore du travail à faire. Combien de chlorure y a-t-il réellement dans l'océan d'Europe ? Commementionnédans un article du 25 juin 2020 surRêves Centauri, un article de 2019 a déclaré ce qui suit à propos du chlorure de sodium (NaCl) sur l'Europe :

La présence de NaCl sur Europa a des implications importantes pour notre compréhension de la chimie interne et de son évolution géochimique à travers le temps. Alors que la différenciation aqueuse dechondritiquela matière et la lixiviation à long terme d'un fond marin chondritique peuvent aboutir à un système riche en sulfates, une circulation hydrothermale plus étendue, comme sur Terre, peut conduire à un océan riche en NaCl. La chimie du panache d'Encelade, qui est peut-être le meilleur analogue d'Europe, suggère un océan dominé par NaCl et un fond marin actif sur le plan hydrothermal. Cependant, la relation de composition entre l'océan d'Europe et son matériel endogène est inconnue, et la surface peut simplement représenter le résultat final d'une stratification compositionnelle au sein de la coquille de glace… Indépendamment du fait que le NaCl observé soit directement lié à la composition de l'océan, sa présence justifie un réévaluation de notre compréhension de la géochimie d'Europe.

Les scientifiques peuvent en apprendre davantage sur l'océan d'Europe en modélisant, mais obtenir des preuves solides nécessitera l'envoi d'une mission là-bas. Heureusement, la mission Europa Clipper de la NASA est prête à faire exactement cela, dont le lancement est prévu en 2023.

Europe est l'une des plus grandes lunes du système solaire avec un diamètre de 1 926 miles (3 100 km), soit un peu moins que la lune de la Terre. Alors que l'océan souterrain est relativement chaud (la température exacte n'est pas encore connue), sur la surface presque sans air d'Europe, les températures sont toujours amères de moins 256 degrés Fahrenheit (moins 160 degrés Celsius) ou moins.

Homme souriant avec barbe et lunettes, avec pont en arrière-plan.

Mohit Melwani Daswani, planétologue à la NASA et auteur principal de la nouvelle étude. Image via Jet Propulsion Laboratory (JPL).

Il existe également de plus en plus de preuvespanaches de vapeur d'eausur Europe, semblables à ceux de la lune de Saturne Encelade. S'ils sont là, Europa Clipper pourrait les traverser, tout comme Cassini l'a fait à Encelade, et échantillonner la vapeur pour analyse. S'il était connecté à l'océan, comme on pense qu'Encelade l'est, cela fournirait des indices précieux sur les conditions de l'océan européen et, peut-être, même des preuves de la vie elle-même.

La dernière analyse de l'océan d'Europe est alléchante, mais nous en saurons beaucoup plus après Europa Clipper - et Jupiter Icy Moon Explorer de l'ESA (JUS) mission – regardez de plus près dans les années à venir.

Bottom line: Une nouvelle étude menée par des scientifiques de la NASA montre que l'océan d'Europe est habitable.

Source : Évolution des substances volatiles de l'intérieur d'Europe vers son océan

Via Astrobiologie Web