Des Néo-Zélandais aident un pingouin égaré à rentrer chez lui

Le matin du 20 juin 2011, Christine Wilton promenait son chien sur la plage de Peka Peka sur l'île du Nord de la Nouvelle-Zélande lorsque, à son grand étonnement, elle a rencontré un visiteur des plus inattendus. Elledécritsa réaction dans une interview à l'Associated Press.


C'était hors de ce monde de le voir… comme si quelqu'un venait de le laisser tomber du ciel.

Happy Feet à la plage de Peka Peka. Crédit d'image : Département de la conservation, Nouvelle-Zélande.


'C'était unmanchot empereur. Un manchot empereur très perdu.

Les experts de la faune ont été mystifiés. Que diable faisait cet oiseau sur une plage néo-zélandaise en hiver ? À cette époque de l'année, les manchots empereurs mâles étaient censés hiverner le long de la côte antarctique, regroupés en colonies tandis que chaque oiseau couvait soigneusement un œuf. Les femmes empereurs étaient censées être en mer, mais pas aussi loin au nord que la plage de Peka Peka.

Des tests ADN ont montré plus tard que l'oiseau, mesurant environ deux pieds et demi de haut, était un mâle. Les experts ont supposé qu'il s'était peut-être nourri en mer cet été-là, chassant des proies comme le calmar et le krill, mais à un moment donné, il a dû prendre un mauvais virage, se dirigeant vers le nord au lieu du sud.

Il n'a pas fallu longtemps au manchot empereur capricieux pour se constituer une suite de curieux venus le voir à la plage. Ils l'ont surnommé 'Happy Feet', d'après le film d'animation de 2006 sur un poussin de manchot empereur qui fait des claquettes.




Happy Feet était arrivé à la plage en bonne santé apparente. Les responsables de la faune espéraient que son séjour serait bref, qu'il retournerait bientôt à la mer et se dirigerait vers le sud. Au lieu de cela, il s'attarda sur la plage. Les températures hivernales de la Nouvelle-Zélande, autour de 50 degrés Fahrenheit, étaient des conditions étouffantes pour un oiseau adapté pour supporter des températures hivernales antarctiques aussi basses que -31 F. Les manchots empereurs mangent de la neige pour s'hydrater et se rafraîchir. Malheureusement, Happy Feet a pensé que le sable de plage serait un substitut acceptable et a commencé à manger du sable et de petits morceaux de bois flotté. En conséquence, sa santé s'est rapidement détériorée.

Happy Feet lors de sa convalescence au zoo de Wellington. Crédit d'image : Département de la conservation, Nouvelle-Zélande.

Cinq jours après sa découverte, il était clair que Happy Feet ne survivrait pas s'il était laissé seul sur la plage. C'est alors que leZoo de Wellingtonest intervenu. Le pingouin a été transporté dans leur établissement pour y être soigné. Une équipe chirurgicale dirigée par l'un des plus grands chirurgiens néo-zélandais, le gastro-entérologue John Wyeth, qui avait offert ses services, a passé environ deux heures à retirer soigneusement une grande partie des débris dans l'intestin enflammé de Happy Feet à l'aide d'un endoscope. (Le sable restant s'est évanoui plus tard naturellement.) C'était un appel serré pour le pingouin mais il a survécu, grâce au personnel dévoué du service vétérinaire du zoo de Wellington.

Au total, Happy Feet a passé soixante-douze jours à se remettre de son épreuve. Il vivait confortablement dans une pièce réfrigérée spécialement conçue avec un tapis de glace régulièrement renouvelé. Ses gardiens l'ont nourri avec un lisier de poisson pour renforcer sa force et ses réserves de graisse, l'aidant à devenir suffisamment en forme pour la vie dans la nature.


Les responsables de la faune ont décidé qu'il devrait être relâché dans les eaux au sud de la Nouvelle-Zélande, dans une zone située à l'extrême nord de l'aire d'alimentation des manchots empereurs. Mais Happy Feet était encore à environ 1 200 milles de « maison ». Ses soignants avaient fait tout ce qu'ils pouvaient pour lui – c'était maintenant à lui de reprendre une vie normale dans la nature, en nageant vers le sud en direction des eaux antarctiques pour retrouver d'autres de son espèce.

À ce jour, l'histoire de survie de Happy Feet avait capturé l'imagination des gens à travers le monde. Selon la PDG du zoo de Wellington, Karen Fifield, une diffusion en direct sur Internet du pingouin pendant son rétablissement a été visitée par plus de 270 000 ordinateurs individuels. Un géantbon voyageUne carte contenant les vœux de plus de 1 200 personnes a été présentée à l'équipe de récupération de Happy Feet. La veille de son départ du zoo de Wellington, des centaines de personnes se sont arrêtées pour dire adieu au pingouin. L'auteur-compositeur-interprète néo-zélandais Don Wilson a même écrit une chanson à son sujet, The Ballad of Happy Feet.

Le 29 août 2011, Happy Feet est embarqué à bord du navireTangaroa, propriété de laInstitut national de recherche sur l'eau et l'atmosphère. Pendant le voyage, il était confortablement logé dans une caisse faite sur mesure, avec beaucoup de glace et de saumon congelé à portée de main.


Soixante-seize jours après avoir surpris Christine Wilton sur la plage de Peka Peka, à 10h28 le dimanche 4 septembre, Happy Feet était plutôt sans ménagementpubliédans l'océan Austral, glissant vers l'arrière le long d'une rampe spécialement conçue dans l'eau.

Dans uncommuniqué de pressedu zoo de Wellington, la directrice des sciences vétérinaires, la Dre Lisa Argilla, a déclaré :

Happy Feet avait besoin de quelques encouragements doux pour quitter la sécurité de sa caisse qui a été sa maison pendant six jours. Il a glissé vers l'arrière de son toboggan spécialement conçu pour les pingouins, mais une fois qu'il a touché l'eau, il n'a pas ménagé son temps pour s'éloigner du bateau et de tous ces 'extraterrestres' qui s'occupent de lui depuis si longtemps.

Elle a ajouté,

C'est un sentiment indescriptible de voir un patient enfin libéré ! C'est certainement la meilleure partie du travail.

L'histoire de Happy Feet n'est pas terminée. Avant sa libération dans l'océan Austral, il était équipé d'untraqueur de satellitessur sa queue. Cela permettra aux scientifiques de surveiller ses mouvements, probablement jusqu'à ce que l'émetteur tombe en panne ou soit délogé. Vous pouvez également suivre le voyage de Happy Feet auNotre Grand Sudwebsite, une organisation de conservation dédiée à la sensibilisation à l'habitat océanique entre la Nouvelle-Zélande et l'Antarctique. Vous y trouverez une carte interactive montrant les mouvements de Happy Feet, ainsi que des mises à jour quotidiennes. Cliquez sur un cercle bleu pour voir l'heure exacte à laquelle la position de Happy Feet a été enregistrée.

Nous ne saurons pas avec certitude si Happy Feet a bien compris – cela peut prendre plusieurs jours, voire plusieurs semaines, à vérifier – mais jusqu'à présent, depuis son point de chute, il progresse tranquillement dans la bonne direction générale : sud .

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