Quand les continents de la Terre s'élevaient au-dessus de ses océans

La Terre depuis l

La Terre vue de l'espace


De nouvelles recherches sur la formation des continents terrestres suggèrent que la croûte terrestre flottante sur laquelle nous vivons s'est élevée au-dessus des océans de la Terre il y a plus de 3 milliards d'années - un demi-milliard d'années plus tôt qu'on ne le pensait - et pourrait être liée au début de la tectonique des plaques de la planète.Publiéen juin 2015Géosciences de la nature, ces chercheurs ont analysé les données géochimiques de plus de 13 000 échantillons de roches de la croûte océanique et de la croûte continentale pour arriver à ces conclusions. Certains de ces échantillons étaient plus que4 milliards d'années.

La Terre est la seule planète connue du système solaire avec des continents et de vastes bassins océaniques. Les continents s'élèvent à environ 2,5 miles (4 km) au-dessus du fond de l'océan. Composés de matériaux plus flottants que la croûte du fond marin, ils ont en moyenne une profondeur d'environ 21 milles (35 km), contre environ 4 milles (7 km) d'épaisseur pour la croûte sous les océans. La plupart des gens reconnaissent sept continents – du plus grand au plus petit, l'Asie, l'Afrique, l'Amérique du Nord, l'Amérique du Sud, l'Antarctique, l'Europe et l'Australie – mais parfois l'Europe et l'Asie sont considérées comme un seul continent, appelé Eurasie.


Nous en savons aujourd'hui beaucoup sur la croûte terrestre ; par exemple, nous savons qu'il est soumis à uneactivité tectonique, où les grandes plaques terrestres (à la fois continentales et océaniques) se déplacent lentement sur le sous-jacent de notre mondemanteau.

Mais nous savons encore très peu de choses sur les premiers jours des continents. Le moment exact de la formation des continents et la manière dont ils se sont formés restent controversés. Des études antérieures avaient suggéré que la croûte avait fait surface au cours des 2,5 derniers milliards d'années. Cette nouvelle étude – dirigée par le géochimiste Bruno Dhuime de l'Université de Bristol en Angleterre – a utilisé une analyse de la désintégration radioactive pour décaler l'heure à laquelle les continents sont apparus 500 millions d'années plus tôt.

Cin-Ty Lee de l'Université Rice, qui n'a pas participé à l'étude, a été largement citée comme disant :

Ils montrent quand les continents ont réellement émergé des océans.




Les continents ont certainement existé au début de l'histoire de la Terre, mais peut-être que beaucoup ont été submergés.

Une infographie en coupe transversale de certaines des couches de la Terre, représentant la croûte continentale (1), la croûte océanique (2) et le manteau supérieur (3). Image via Wikimedia Commons.

Une infographie en coupe transversale de certaines des couches de la Terre, représentant la croûte continentale (1), la croûte océanique (2) et le manteau supérieur (3). Image via Wikimedia Commons viaHuffington Post.

Les estimations précédentes de l'âge des continents terrestres étaient imprécises en raison de la refonte et de la reformation constantes du manteau terrestre. Mais ces chercheurs disent qu'en mesurant la décroissance radioactive, ils ont pu établir le rapport deisotopesqui apparaissent dans la croûte continentale à des moments précis.

Plus précisément, ils ont mesuré les isotopes du rubidium (Rb) et du strontium (Sr), qui changent de structure chimique après le chauffage et le refroidissement du magma. La recherche a conclu que le rapport isotopique des deux éléments a augmenté il y a environ 3 milliards d'années. Cette augmentation est liée aux croûtes continentales s'élevant au-dessus des océans.


Bien qu'il soit incertainPourquoila croûte continentale a fait sa première apparition, la théorie dominante lie l'émergence des continents à l'apparition de la tectonique des plaques. Au fur et à mesure que les plaques terrestres de la Terre ont commencé à se déplacer et à se déplacer, des roches moins denses ont peut-être été forcées vers le haut, façonnant les continents que nous voyons aujourd'hui sur la croûte terrestre.

Jack Hills, en Australie, où l

Jack Hills, Australie, où – en 2014 – des roches se sont avérées contenir les plus anciens minéraux connus sur Terre, un zircon vieux de 4,4 milliards d'années. Image via John Valley, Université du Wisconsin.En savoir plus sur l'étude 2014.Si les continents ne sont nés des océans qu'il y a 3 milliards d'années, alors les minéraux les plus anciens trouvés sur Terre aujourd'hui ont été submergés sous la mer pendant plus d'un milliard d'années.

Conclusion : une étude menée par le géochimiste Bruno Dhuime de l'Université de Bristol en Angleterre suggère que l'épaisse croûte continentale de la Terre – la terre sous nos pieds – pourrait être sortie des océans un demi-milliard d'années plus tôt que ce que les scientifiques pensaient auparavant, ou il y a 3 milliards d'années. .